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Winston Churchill: La hora más oscura de Gran Bretaña

Winston Churchill: La hora más oscura de Gran Bretaña

Son las 15 horas del lunes 13 de mayo de 1940. Winston Churchill acaba de pronunciar su primer discurso como primer ministro ante la Cámara de los Comunes. Ha anunciado que no tiene "nada que ofrecer más que sangre, trabajo, lágrimas y sudor", y se ha comprometido a una política de hacer la guerra "por mar, tierra y aire" con el único objetivo de la victoria: "victoria a toda costa, victoria a pesar de todo terror, victoria, por duro y largo que sea el camino".  Este breve discurso ahora se ve como un momento icónico en la historia británica, uno que se conmemora en el reverso del nuevo billete de £ 5, donde se colocan las manecillas del Big Ben para reflejar la hora de este célebre discurso.  Pero nuestra visión de ese momento está coloreada por la retrospectiva y por nuestro conocimiento de que se logró la victoria. No se concedió tal lujo a Churchill y su audiencia en ese momento.  El discurso del  primer ministro,  de seis minutos de duración,  careció de detalles, y su posición estaba lejos de ser segura. A corto plazo, las cosas solo se pondrian mucho peor.

Churchill se convirtió en  primer ministro el 10 de mayo de 1940, el mismo día en que Hitler lanzó su ofensiva relámpago  contra Francia y los Países Bajos. No fue elegido primer ministro, estaba allí porque el Partido Laborista no serviría bajo Neville Chamberlain en una coalición nacional; y porque Lord Halifax, el conservador secretario de relaciones exteriores, no estaba dispuesto a tratar de liderar un gobierno en tiempos de guerra desde la Cámara de los Lores en lugar de los Comunes.   Fue un golpe de Estado de Westminster  del  que emergió como el único líder conservador con la credibilidad popular  y  la  capacidad política para formar un gobierno.

Es cierto que el largo historial de Churchill de advertencias sobre la Alemania nazi, junto con su obvia determinación de llevar la lucha al enemigo, le había ganado el apoyo público y de la prensa. pero había muchos en los pasillos del poder, e incluso dentro de su propio partido, que lo miraban con recelo, como un oportunista y un inconformista que podría llevar al país por los caminos más peligrosos.

No tenía una base de poder político propia.  Para formar una  coalición nacional  tuvo que  ofrecer lugares en su gabinete de guerra a  los líderes laboristas, Clement Attlee y Arthur Greenwood.  Para mantener a su propio partido conservador de lado, tuvo que dar los dos escaños restantes a Chamberlain y Halifax. Mientras miraba alrededor de esa famosa mesa del gabinete, se enfrentó a su predecesor, su principal rival conservador, y a los representantes de un partido socialista en el que había gastado mucho de su vida política atacando.

Tampoco se le iba a dar tiempo para establecerse.  La situación militar se deterioró mucho más rápido de lo que podría haber anticipado.  Los holandeses se vieron rápidamente abrumados, pero esa fue solo la primera ola.  Corrientes de divisiones de tanques Panzer, apoyadas por un feroz bombardeo aéreo, se abrieron paso a través del bosque supuestamente infranqueable de las Ardenas, simplemente evitando la estática defensa de la línea francesa Maginot. En cuestión de días habían  cortado una franja a través de la campiña francesa, llegando a la costa y cortando al Ejército Francés del Norte  y la Fuerza Expedicionaria Britanica. Boulogne cayó el 25 de mayo y Calais fue sitiada. Churchill solo había sido primer ministro durante dos semanas y  de repente se enfrentaba a la posibilidad de la destrucción de su ejército y la pérdida de su  aliado principal.

26 de mayo

Los franceses instan a Churchill a buscar la salvación en la Italia fascista

El domingo 26 de mayo definitivamente no fue un día de descanso para Churchill y el gabinete de guerra británico.  Había  quedado claro que la Fuerza Expedicionaria Británica estaba en riesgo de ser aniquilada, y tendría que hacer  una retirada de combate hacia el puerto de Dunkerque.

Se    temía  que  esto    fuera visto  como un  acto  de deserción  por  parte de los  franceses, que  tenían el   mando  general  de  la  campaña  terrestre. El  primer ministro francés, Paul Reynaud, voló para  discutir  la  crisis con  Churchill.  La noticia que trajo consigo no podría  haber  sido  más sombría: los  franceses tenían  solo 50 divisiones en el campo de batalla  contra  150 alemanes, y su comandante  supremo, el  general Weygand. ,   no  pensaba  que la   resistencia  podría  durar  mucho tiempo  contra  un   ataque decidido."¿Dónde podría entonces Francia buscar la salvación?" Reynaud le preguntó a Churchill.

Reynaud sintió que la   única esperanza   de Francia residía en un acercamiento a la Italia fascista, todavía neutral pero  que esperaba  declarar  la guerra  a  los  Aliados  en  cualquier  momento.    Si  Italia  pudiera  ser comprada ,  10 divisiones  podrían  ser liberadas  de  las fronteras  orientales  de Francia.  Pero se esperaba que    el precio que   Italia podría exigir por su  no beligerancia  incluyera  la  desmilitarización  de  Malta y  la  neutralización  de  Gibraltar y   Suez.   Canal. Como   todos estos territorios estaban bajo  control británico, Reynaud   le pedía a   Churchill  que  mantuviera a   Francia en la  guerra  haciendo    concesiones  a  Italia.

La   respuesta personal   de Churchill a Reynaud  fue  inequívoca: " Preferimos    bajar a    luchar  que  ser esclavizados  a  Alemania".  Sin embargo, cuando  informó   de esta  conversación  a  sus  colegas  del gabinete  de  guerra  a las 2 de la   tarde, estaba  claro  que  no  todos  compartían esta vision de claro oscuros. Lord    Halifax favoreció hacer   un acercamiento    a  Italia, argumentando  que  no  estaba  en   el interés de Mussolini  permitir que  Hitler    dominara  Europa, y que  el  dictador  italiano  podría  ser capaz de persuadir a Hitler de que  adopte  una   actitud más razonable. En otras palabras, los   términos de paz con  Alemania  podrían  explorarse a través de  Italia.  Si bien expresó  dudas sobre el  valor  de  cualquier  enfoque de   este tipo,  Churchill estuvo de acuerdo en   que    debería  ser   considerado más a fondo  por  el gabinete de  guerra.  La  situación  militar  era  simplemente  demasiado  incierta  para que pudiera    descartarla, y su  prioridad  seguía siendo  sacar a las tropas británicas de  Francia. Políticamente necesitaba llevar consigo el apoyo de su gabinete de guerra  en ese tema de supervivencia nacional.

Lo que  Churchill pudo  y hizo  fue  controlar  el  proceso. Como primer ministro  le  correspondió  a  él    convocar  las  reuniones  y establecer las  agendas.  Las discusiones sobre un acercamiento a  Mussolini se  restringieron  a  un   grupo muy  pequeño: los  cinco  miembros  del  gabinete  de  guerra,  complementados  de  27 de mayo por  Alexander  Cadogan, un alto funcionario  del Ministerio de  Asuntos Exteriores , y Archibald Sinclair, en su  calidad de   líder  del Partido  Liberal   (y   socio clave de  la  coalición) en  lugar de   Secretario  de  Estado  del  Aire.  Este círculo íntimo celebró tres reuniones separadas para discutir el tema: en la Casa del Almirantazgo a media tarde del 26 de mayo, a las 16.30 horas en Downing  Street el 27 de mayo, y  a las 16.00 horas en en la habitación del primer ministro en el Cámara de los Comunes el 28 de mayo.

Todo pendía de unos pocos hombres, reunidos en habitaciones llenas de humo, su concentración periódicamente rota por las últimas noticias del frente, sus deliberaciones ocurriendo en el contexto de la evacuación de Dunkerque.  Los niveles de estrés son inimaginables, y  no es sorprendente si a veces sus palabras se calentaron  y sus emociones se dispararon.

26 de mayo

Halifax empuja a Churchill hacia la mesa de negociaciones

El debate se reanudó en serio más tarde, el 26 de mayo.  No  hubo secretaria  presente durante  los primeros 15 minutos.  Tal vez esto fue una  estratagema deliberada para permitir que los protagonistas principales  hablaran fuera del registro oficial; lo más probable es que fuera un reflejo del  gran ritmo de los  acontecimientos,  con los funcionarios que luchan por mantenerse al día con sus ministros.  Las líneas de batalla  se trazaron rápidamente.

Churchill tenía claro que Gran Bretaña estaba en una posición  diferente a la de Francia:  todavía tenía el poder  de resistir y atacar, y  no se debía permitir que Francia  arrastrara al país  a un  acuerdo que implicaba términos intolerables.  Lord Halifax respondió con  fría lógica y lenguaje diplomático: a Francia  se le debería permitir  "probar las posibilidades del equilibrio europeo". "No estaba del todo convencido  de que el diagnóstico del   primer ministro fuera correcto y de que a Hitler le  interesara insistir en  términos escandalosos", y  las afirmaciones italianas podrían  ser considerado como parte de un  acuerdo más amplio sobre el equilibrio de poder. "En cualquier caso,  no podía ver ningún daño en probar esta línea de enfoque". Por ultimo, dijo Halifax, si Gran Bretaña descubriera que podía obtener términos que no significaran sacrificar su independencia "deberíamos  ser  tontos si no los aceptamos". También informó sobre una  discusión preliminar con el embajador italiano, preparando el terreno para un enfoque más formal.

Los otros miembros del gabinete de guerra se debatieron  entre estos puntos de vista opuestos.  Greenwood  no tenía ninguna objeción a que se intentara un enfoque, pero dudaba de la independencia de Mussolini con respectoa a Hitler y, por lo tanto, de  las posibilidades de éxito. Chamberlain sintió que "era correcto   hablarlo  desde todos los puntos de vista".

Al  final, ninguna de las dos  opiniones prevaleció. Por un lado, Churchill    insistió en que lo único que había que hacer era mostrarle a Hitler que no podía conquistar este país, pero "al mismo tiempo,  no  lo hizo".  plantear objeciones a que se haga algún acercamiento con el señor Mussolini".

27 de mayo

La  charla de lucha de Churchill  empuja a Halifax al borde de la renuncia

Cuando la discusión se reanudó a las 4:30 pm del día siguiente en el 10 de Downing Street, Archibald Sinclair estaba allí para reforzar a Churchill.   Es tentador   especular  que el primer ministro lo había traído especialmente para este propósito. Como líder del Partido Liberal,  era apropiado  que tuviera voz en una discusión que pudiera afectar el futuro de la coalición, pero como secretario   de  Estado para el aire no  era miembro del gabinete de guerra. Era, sin embargo, un  amigo cercano de Churchill.  Habían  servido juntos en las trincheras en la Primera Guerra Mundial y luego Sinclair había sido el secretario privado de Winston (cuando Churchill era un ministro liberal  en El  gobierno de Lloyd George). Sinclair argumentó en contra de cualquier negociación, con el argumento de que  solo socavaría la moral británica  y alentaría a  nuestros enemigos.

El foco de mucho de lo que se ha  escrito sobre estos eventos ha sido el dramático intercambio en el corazón de esta reunión entre Churchill y Halifax.  El primer ministro, "cada vez más oprimido con la inutilidad   del enfoque  sugerido", temía verse obligado a entablar negociaciones de las  que sería imposible apartarse.  De vuelta, y declaró: "Evitemos  por lo tanto  ser arrastrados por la pendiente resbaladiza con Francia".  Sus    comentarios posteriores,  incluyendo: "Si lo  peor llegara a lo  peor, no sería malo  que este país cayera  en la lucha", impulsaron a  Halifax.  amenazar con  dimitir. Más tarde le dijo a Cadogan que ya no  podía trabajar con Churchill, y se necesitó una  conversación privada y sin minutos en el jardín para facilitar lo inmediato.  tensión entre los dos hombres.

Recordando al primer ministro que ayer mismo había estado preparado para considerar términos que  no afectaran la independencia británica, Halifax exigió saber si, si Hitler era   para ofrecer términos de paz, Churchill  los discutía. Aquí había un  desafío directo a la  política declarada de Churchill de librar la guerra hasta la victoria final.   Alejándose  de una brecha abierta con Halifax, e incapaz de decir que  nunca negociaría, Churchill respondió que "   no se uniría a Francia  para pedir términos;  pero  si se  le dijera  cuáles eran los términos ofrecidos, estaría dispuesto a considerarlos".

 Podría haber parecido  una pequeña victoria para Halifax, o incluso una indicación  de que Churchill estaba vacilando.  Pero mire de nuevo las actas de este debate y  podrá ver señales de que el secretario de Relaciones Exteriores ya estaba perdiendo el apoyo de  sus colegas. Attlee y Greenwood se unieron a Sinclair  para oponerse al enfoque sugerido hacia Italia, mientras que  Chamberlain ahora argumentó que  podría no servir para ningún  propósito útil, ya que Mussolini  simplemente esperaría hasta Francia.  se había caído y luego entraba en el juego.  Churchill expresó su preferencia por un acercamiento  a Mussolini por parte del presidente Roosevelt, que oliera menos  a debilidad británica. Sabía  que las evacuaciones de  Dunkerque habían comenzado y, esa mañana, sus jefes de estado mayor  militar habían confirmado que una invasión alemana  podría ser resistida por  la marina y la Royal Air Force, mientras  se mantuviera una fuerza aérea  suficiente, y mientras la moral británica  se mantuviera alta. También  sabía que nada era más probable que  redujera la moral británica  que el conocimiento público de un acercamiento  a Italia en términos de paz.

28 de mayo

El primer ministro gana el día eligiendo la sangre sobre la rendición

Churchill había estado jugando un  juego de espera, permitiendo que el asunto  se discutiera   extensamente y  teniendo cuidado de no alienar a  sus colegas.  Pero, el martes 28 de mayo, hizo su movimiento.   Ante la necesidad de  responder a las   últimas noticias de la  rendición de Bélgica y evitar cualquier caída en esa moral pública tan importante, movió el campo  de juego. al parlamento. Después  de reafirmar públicamente su compromiso de luchar  en la cámara de los Comunes, presidió  otra reunión del gabinete de guerra en su oficina  parlamentaria.

Declarando que las posibilidades de que  Gran Bretaña recibiera términos decentes eran de 1.000 a 1 en contra, expresó  su opinión de que "las naciones que   cayeron  luchando se levantaron de nuevo, pero las  que  rendidos mansamente  se terminaron".

La marea puede haber estado disminuyendo  desde Halifax, pero el problema  aún no se resolvió.  Fue  en este punto que Churchill dio a conocer su estratagema final y más efectiva: romper la discusión más pequeña del  gabinete de guerra a  mitad de camino  para convocar su primera reunión.  de todos sus  ministros de  gobierno fuera del gabinete de guerra. Aprovechando el momento, se dirigió  al grupo más amplio con un poderoso discurso improvisado en el que describió  la gravedad  de la crisis, antes de  anunciar  que  prefería   bajar ahogándose con su propia sangre que entretenerse en rendirse.

 Fue una actuación  valiente y emotiva, pero le valió  una ovación de un  público político endurecido y generalmente cínico. Más importante aún,  ganó su apoyo para su política de continuar haciendo la guerra. Leo Amery, el secretario de Estado para la  India, estuvo presente y escribió que  "nos dejó a  todos  tremendamente alentados por la  resolución de Winston y el control de las cosas.  Es un verdadero  líder de guerra y uno a quien  vale la pena mientras sirve bajo ".  Cuando la reunión del  gabinete de guerra se reanudó a las 7 p.m., inmediatamente después  del  discurso de Churchill,  estaba claro que efectivamente había ganado el argumento en contra de  cualquier exploración de negociaciones. En esto,  sin duda le  ayudó  el hecho de  que la  oferta de mediación del  presidente Roosevelt había sido rechazada;  por fuentes que  sugerían que Hitler  no permitiría que Mussolini  desempeñara el papel de mediador;  por la resolución de sus colegas políticos; y por la noticia de que las evacuaciones de Dunkerque estaban en marcha. Había  juzgado bien su momento.

1940 se ha convertido en parte integrante de nuestro mito nacional, y el papel  de Churchill en ese mito es  el del líder de guerra intransigente y mordaz de cigarros. La realidad, particularmente en el caos de la  guerra, es inevitablemente más matizada.  Churchill claramente quería  seguir luchando, pero tuvo que  aceptar que podría haber circunstancias en  las que Gran Bretaña  tendría que   buscar  términos. 

Halifax, por el contrario, favoreció la exploración de términos, pero aceptó que si la  independencia de Gran Bretaña se veía amenazada, el país podría tener que  luchar.    Había  mucho que unía y dividía a estos personajes tan diferentes.  Churchill era lo suficientemente astuto como  para saber que  no podía continuar solo. Tuvo que mantener a Halifax  al lado y asegurarse de que sus colegas del gabinete de  guerra, los jefes de gabinete y el establecimiento político en general estuvieran detrás de sus primer ministro.  El episodio lo muestra bajo una luz más consultiva y política, y revela  cómo sobrevivió a la primera gran prueba de su liderazgo en  tiempos de  guerra, ayudando a  dirigir Gran Bretaña.  lejos de una  paz negociada.

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